FoundersAtWork

SKIT! 투자

우리가 가장 최근에 투자한 회사는 SKIT!이라는 앱을 만드는 Storytime Studios라는 LA 기반의 스타트업이다. 한국에도 South Park 애니메이션 매니아층이 꽤 두텁게 존재하는걸로 알고 있는데, 이 회사의 창업팀이 South Park의 매니아였고 일반인들도 South Park와 유사한 재미있고, 동시에 싱거운? 애니메이션을 직접 제작할 수 있는 모바일 앱을 만들었다. 2명의 공동창업가들은 실은 한국인도 아니고 교포도 아니다. 한 명은 완전 백인이고 다른 공동 창업가는 말레이시아인 이다. Strong Ventures는 최근에 다음 3가지 카테고리의 스타트업에 집중하고 있다. 첫째는 한국이 본사인 한국인들이 창업한 스타트업들이다. 둘째는 미국이 본사인 한국인 또는 한국계 교포들이 창업한 스타트업들이다. 그리고 셋째는 한국과는 상관이 없는 미국의 스타트업이지만 스트롱벤처스가 한국에서의 인맥과 경험을 기반으로 부가가치를 제공하고, 가능하면 한국 또는 아시아 시장으로의 진출을 도와줄 수 있는 스타트업들이다. SKIT!이 바로 3번째 케이스에 해당된다고 생각되어서 투자를 했다 (그리고 이 회사는 실리콘밸리가 아닌 LA 기반이다. John과 나는 LA 기반의 스타트업들을 더 선호하는 개인적인 성향이 약간 있다).

이 외에 내가 개인적으로 SKIT!을 맘에 들어했던 이유가 몇 개 더 있었다. 일단, 이 창업팀은 이미 과거에 exit을 한 경험이 있는 노련한 창업가들이다 (게임 업계에 오래 계셨던 분들은 알텐데 이 중 한명은 Xfire란 회사를 창업해서 2006년도에 Viacom에 1,000억원 이상에 판 경험이 있다). 이런 성공적인 경력이 있음에도 불구하고 이 팀은 겸손하고, 본인들은 운이 좋았고 아직도 모르는게 너무 많은 창업가라고 생각하는 그런 마인드가 너무 마음에 들었다. 나중에 SKIT!이 잘 되면 좋겠지만 만약에 망하더라도 이런 좋은 팀한테 투자하면 분명히 그 이후라도 뭔가 같이 할 수 있을거라는 확신이 생겼다. 뭐, 완전히 망하더라도 이런 친구들과 친해지면 나중에 분명히 또 좋은 기회가 생길 것이고 우리의 투자금은 바로 이런 미래에 대한 투자라고 생각한다.

다른 이유는 SKIT! 이라는 앱을 사용하면 할수록 뮤직쉐이크 생각이 많이 났기 때문이다. 두 제품은 유사한 점이 많고 – 뮤직쉐이크는 사용자 제작 음악 서비스, SKIT!은 사용자 제작 애니메이션 서비스 – 창작가와 소비자 사이의 미묘한 선을 따라가면서 사용자제작 서비스를 차곡차곡 만들어 간다는 면에서 옛날 생각이 많이 났었다. 특히, 내가 뮤직쉐이크로 해보고 싶었지만 여러가지 자원의 한계로 인해서 포기했던 많은 기능과 실험을 SKIT!은 하고 있었기 때문에 이 팀과 같이 일하면 나도 많이 배우고 내 과거의 경험을 같이 공유하면서 더욱 더 재미있는 서비스로 발전시킬 수 있지 않을까 라는 생각을 했었기 때문이다.

물론, 그렇다고 사적인 견해나 감정때문에 투자한건 아니고 Strong 내부적으로 합의를 본 후에 투자를 집행했다.

<이미지 출처 = http://mashable.com/2014/06/16/skit-app-lego-movie/>

실행력, 디테일 그리고 자신감

한국의 월드컵 원정 16강 진출은 이제 또 4년을 기다려야 한다. 지금까지 이번 월드컵 경기를 다 봤는데, 4년 뒤에도 한국의 16강 진출은 힘들거 같다는 생각이 개인적으로는 든다. 온 소셜미디어는 절반은 홍명보 감독 욕, 나머지는 박주영 선수 비난하는 글로 가득차 있는데 솔직히 이 두사람의 잘못이라기 보다는 그냥 실력 때문이었다. 감독의 전술이나 선수 기용의 미스라기 보다는 세계 축구와의 실력 차이가 너무나 극명했던 3개의 월드컵 경기였다. 이건 솔직히 감독을 바꾸거나 단기적인 조치를 취한다고 해서 개선될 수 있는 문제라기 보다는 아주 장기적으로 그리고 체계적으로 접근을 해야 한다고 생각한다.

한국의 3 경기를 보면서 개인적으로 재미있는 비교를 해봤는데 회사들을 검토하면서 우리가 한국 스타트업에 대해서 느끼고 이야기 하는 점들이 한국의 국가대표 축구팀에서도 똑같이 발견되었다. 일단 한국팀은 전반적으로 미드필드가 상당히 강하기 때문에 미드필드를 넘겨서 상대방 진영으로는 공을 잘 보낸다. 추진력도 나쁘지 않다. 상대방 골 근방까지는 공을 잘 가져간다. 그런데 항상 문제가 되는 부분은 골이다. 도대체 제대로 의도하고 집어넣는 골이 없다. 물론, 세계 무대에서 세계적인 골키퍼들로 부터 골을 빼앗는게 쉬운 건 절대로 아니다. 그렇지만 다들 그 정도까지 공을 몰고 가면 다 무난히 골을 넣는데 왜 우리만 못 할까? 올 초 한국에 다녀온 후 쓴 “마지막 10%“라는 글에서 지적했듯이 스타트업들이나 축구선수들이나 마지막 10%가 부족한 실행력과 디테일에 대한 세세한 배려가 없기 때문이다. 90% 까지는 남들보다 더 빨리 그리고 잘 만들지만 결국 돈을 버는 서비스를 만드는거나 게임을 이길 수 있는 골을 넣는 건 마지막 10%에서 결정이 난다.

조금만 더 덧붙여서 말하자면, 나는 개인적으로 이 실행력이나 디테일은 실패에 대한 두려움이 없는 자신감에서 나온다고 생각한다. 여기서 내 개인적인 축구 경험에 대해서 이야기 해보면 좋을 거 같다. 나는 초등학교 절반/중학교를 스페인에서 보내면서 4년 동안 학교 축구 선수팀에서 뛰었다. 뭐, 축구 명문 학교는 아니라서 그냥 동네 축구단 이었지만 그래도 스페인 이어서 그런지 어린 친구들이 상당히 체계적인 축구를 구사했던 팀이었다. 나는 다른 친구들보다 빨랐고 드리블도 꽤 잘하는 편이라서 처음에는 라이트윙을 했지만, 몇 번의 시합 후 감독님은 나를 미드필더로 바꾸었다. 골대 앞 까지는 잘 가는데 골을 못 넣었기 때문이다. 당시 나는 실패에 대한 두려움을 상당히 많이 가지고 있었다. 골대 근처에서 공을 잡으면 다른 동료에게 공을 패스할지 아니면 내가 골대까지 그냥 공을 가지고 돌진할지 순간적으로 결정을 해야하는데 “내가 가지고 갔다가 못 넣으면 어떡하지? 공을 그냥 하늘로 차버려서 우리팀이 지면 나중에 욕 먹지 않을까?”라는 두려움을 항상 가지고 있었던 거 같다. 그러니까 자꾸 다른 동료들이 올라 올때까지 기다리거나 뒤로 패스하면서 남한테 골에 대한 ‘책임’을 전가했는데 이러다 보면 항상 공을 뺏기게 된다. 이런 모습을 나는 우리나라 국가대표 공격수들의 스타일에서도 봤다.
빨리 결정해서 실행하고, 정교하게 공을 다루려면 세세한 디테일에 신경을 써야 하는데 내 경험에 의하면 실패에 대한 두려움 때문에 자신감을 상실하면 모든게 결정적인 순간에 무너지게 된다.

한국 스타트업들과 이야기 하다보면 이런 점들이 많이 발견되고, 이번 월드컵 축구도 이런 생각을 하면서 보니 비슷한 점들을 많이 발견할 수 있었다. 맞는 건지는 잘 모르겠지만 이게 맞다면 실력을 키우는 것도 중요하고 실패에 대한 두려움을 극복해서 자신감을 가지고 실행력과 디테일에 대한 집중력을 키우면 좋겠다.

<이미지 출처 = http://worldcupplayoffsbracket.com/blog/group-h-south-korea-warriors/>

Great partnerships

투자를 하다보면 다른 업종이 제공하지 못하는 많은 특권과 혜택을 누릴 수 있다 (물론, 이와는 반대로 다른 업종이 제공하지 않는 많은 골치거리와 스트레스 또한 경험을 하지만…).
가장 큰 혜택 중 하나는 똑똑한 사람들과 일하면서 많은 배움을 얻을 수 있고 이 분들이 운영하고 있는 회사들의 좋은 파트너쉽들을 연결해주고 이로 인해서 많은 사람들한테 혜택을 줄 수 있는 결과를 같이 만들 수 있다는 점이다. 이러한 현상은 우리뿐만이 아니라 모든 투자자들의 포트폴리오 회사들간에 활발하게 이루어 지는데 얼마전 있었던 우리 투자사들인 Korbit(한국비트코인거래소)한인텔 간의 파트너쉽도 이러한 대표적인 사례이다.

3월에 우리가 한국에 출장갔을때 한인텔 분들과 편안한 저녁 식사자리가 있었는데 이 자리에 Korbit의 Tony 사장님도 합류하게 되었고 이런저런 이야기를 하다가 당시 코빗의 API를 적용해서 비트코인 결제를 가능케 할 수 있는 전자상거래 서비스들이 어디가 있을까 고민하다가 갑자기 한인텔에서 “우리가 한번 해보면 어떨까요?” 라고 질문했다.

이 질문을 시작으로 두 회사의 개발팀들이 한인텔에 비트코인 결제 기능을 구현했다. 좋은 만남으로부터 발생된 아주 좋은 파트너쉽의 시작이었다. 실은 한인텔의 비트코인 도입은 세계적인 온라인 여행사 Expedia의 비트코인 도입보다 한 발 앞선 결정이었다. 물론, 한인텔이 Expedia 보다 규모 면에서는 작기 때문에 결정이 더 빨랐지만 두 회사 모두 Strong의 투자사라는 점 또한 이런 빠른 결정을 가능케 했다고 생각한다. 이런 같은 투자사간의 활발한 파트너쉽은 시작한지 얼마 안되는 스타트업들 한테는 매우 중요하다. 내가 항상 강조하는 ‘개밥먹기‘를 같은 식구들끼리 먼저 해보고 이를 통해서 좋은 기술이나 서비스의 도입과 확산을 서로 도와줄 수 있으며, 새로 출시된 서비스라면 대중이 도입을 하기전에 사전에 시장의 반응과 버그 같은 걸 먼저 잡을 수 있기 때문이다.

현재 한인텔에서는 비트코인으로 결제를 할 수 있으며 얼마전에는 현금없이 비트코인만을 가지고 2박3일 홍콩여행에 한인텔 오현석 대표가 직접 도전을 해봤다.

이와 같이 투자사간의 파트너쉽과 크고 작은 소개/만남은 거의 매일 이루어지고 있다. 특정 산업에만 집중적으로 투자하는 투자자들이라면 같은 업계이기 때문에 투자사들의 협업이 더욱 더 많이 이루어 지지만, 우리같이 여러가지 업종에 투자하는 투자자들도 다양한 소개를 통한 파트너쉽과 코빗/한인텔의 경우와 같은 우연한 파트너쉽들도 많이 경험한다. 앞으로 Strong 투자사 간에 이런 좋은 파트너쉽들이 더욱 더 많이 이루어 졌으면 한다.

<이미지 출처 = http://news.mk.co.kr/newsRead.php?year=2014&no=867380>

같이 창업하고 싶은 창업가들

이번에 한국에 꽤 오래 머물면서 다양한 사람들을 만났다. 하는 일 때문에 어쩔 수 없이 tech 창업자들과 예비창업자들을 많이 만났지만 non-tech 분야의 창업가들도 많이 만났다. 이들이 하는 비즈니스와는 별개로 이 중 절반은 개인적으로 좋아했고 나머지는 다시는 만나고 싶지 않았다. 다시는 만나고 싶지 않은 분들 중 굉장히 재미있고 가능성이 많은 비즈니스를 하고 있는 분들이 꽤 있었지만 우리같은 초기 단계에 투자하는 사람들한테 가장 중요한 질문은 “내가 이 분들과 오래동안 재미있고 진지하게 같이 일을 할 수 있을까?” 인데 개인적으로 호감이 안 가는 사람들과는 이렇게 오래 갈 수가 없기 때문이다.

그러면서 내가 만약에 창업을 하게 된다면 개인적으로 co-founder로 모시고 싶은 분들의 몇가지 공통점들을 정리해 봤다(이건 매우 지극히 개인적인 성향이다):

1. 비판을 받아들일 수 있는 용기 – 나는 일함에 있어서는 상당히 직설적이다. 좋으면 좋다고 하고, 싫으면 싫다고 상대방의 눈을 똑바로 보고 말하는 스타일이다 (하지만, 이건 성격적으로 문제가 있어서 그런건 아니다. 관련 글). 그렇기 때문에 내 피드백을 원한다면 어느정도 비난과 비판은 감안해야 한다. 모든 사람들의 성향이 다르고 사물을 보는 관점이 다르기 때문에 같은 비즈니스와 사람을 봐도 그 피드백은 모두 다르다. 어떤 이들은 칭찬만 하고 어떤 이들은 비판만 할 것이다. 창업가들은 이런 비판을 – 생산적이든 쓰레기 같은 비판이든 – 받아들일 줄 알아야 한다. 자기가 인생을 바쳐 하는 일을 누군가 비판하면 당연히 기분이 나쁘고 자존심이 상하겠지만 현실 또한 인정해야 한다.
비판을 받아들일 준비가 되지 않아서 피드백 달라고 찾아간 투자자가 조금 싫은 소리 했다고 그 자리에서 흥분하고 언성을 높이면서 방어적인 자세를 보일거면 투자자를 왜 찾아왔는지 처음부터 다시 생각해 봐야 한다.

2. 모르는 걸 모른다고 할 수 있는 용기 – 창업가들이 자기가 하는 일과 분야에 대해서 모든 걸 다 알 수가 없다. 모르는 건 솔직하게 모른다고 인정하고 잘 아는 건 아주 잘 설명할 수 있어야 한다. 유감스럽게도 내가 개인적으로 다시는 만나고 싶지 않은 창업가들은 모르는게 없는 만물박사들이였다. 대부분의 투자자들은 솔직한 사람들을 좋아한다. 모르는거랑 나약한거는 완전히 별개이다.

3. 높은 지적 능력 – 창업해서 성공하려면 기본적으로 똑똑해야 한다. 여기서 말하는 똑똑함은 학교와는 완전히 별개이지만, 내가 좋아한 창업가들은 기본적으로 IQ와 지적 능력이 매우 좋은 사람들 같았다 (뭐, 내가 IQ를 직접 물어보지는 않았다). 그렇다고 이게 아주 중요한 건 아니지만 그냥 공통적으로 그렇다는 말이다.

4. 팀플레이어 – 혼자서 모든 걸 하려는 사람들을 난 싫어한다. 모든 걸 혼자서 할 수 있다고 생각하고 다른 팀원들에게 권한과 책임을 주지 않는 창업가들은 위에서 말한 2번 카테고리에도 속하는데 벤처는 고독한 거라서 모든걸 혼자서 할 수도 없고 그렇게 해서도 안 된다고 난 생각한다.

5. Oddity – 이걸 우리말로 직역하면 ‘이상함’ 또는 ‘특이함’ 이다. 내가 말하는 건 좋은 의미의 oddity 이다. 뭔가 일반 사람들과는 다르게 생각하고, 다르게 말한다는 건 기존의 패러다임을 바꿀 수 있는 기본자세를 갖추었다는 뜻인데 이런 사람들이 하는 비즈니스가 성공하면 소위 우리가 말하는 대박이 될 확률이 크다. 이런 사람들은 대기업에서 일 잘하고 능력받는 사람들과는 많이 다른데 나는 이런 사람들을 좋아한다.

아름다운 질문들

한 연구에 의하면 4살짜리 꼬마들은 하루에 평균적으로 300개 이상의 질문을 한다고 한다; 다른 연구에 의하면 2살 – 5살 동안 아이들은 평균적으로 40,000개의 질문을 한다고 한다. 왜 그런지는 모르겠지만 나이를 먹을 수록 우리의 궁금증은 사라지고 질문의 빈도가 줄어든다. 하루에 300개 이상의 질문을 하던 꼬마가 고등학생이 되면 거의 질문을 하지 않는다고 한다. 고학년이 될수록 학교는 학생들의 호기심과 질문하려는 의욕을 좌절시킨다. 대학 입학 시험은 학생들의 질문보다는 답을 중시한다. 직장 상사는 질문이 너무 많은 직원들을 싫어한다 – 특히 그 질문이 상사의 생각과 반대가 된다고 생각되면. 질문을 하는 사람은 무식하다는 인식이 사회 전반에 걸쳐 팽배해 있기 때문에 우리는 두려움 때문에 질문 하고 싶어도 꾹 참게 되며 이건 습관이 되고 우리의 인생이 되어 버린다.

하지만, 지속적으로 질문하는 건 매우 중요하다. 이는 내가 ‘WHY?‘라는 포스팅에서도 잠깐 언급을 했다. ‘좋은’ 질문들을 많이 해야만 그에 대응하는 좋은 답변들과 해결책들을 찾을 수 있다. 하지만, 창업가라면 좋은 질문들을 넘어서 ‘아름다운’ 질문들을 우리는 수시로 스스로에게 해야 한다.

1970년대 어느날 모토로라의 부장 Martin Cooper는 스타트랙 드라마를 보고 있었는데 캡틴 커크가 이동 ‘communicator’라는 기기를 사용해서 우주선의 선원 중 한명과 대화를 하고 있는 장면이 있었다.
그는 그 순간 스스로에게 다음과 같은 첫번째 질문을 했다. “사람이랑 통화하고 싶은데 왜 특정 장소로 전화를 해야 할까? (=나는 내 친구랑 전화를 하고 싶은데 왜 개네 집으로 전화를 해야할까?)”
이 질문에 이어서 그는 스스로에게 다음과 같은 두번째 질문을 했다. “다른 사람이 아닌 내가 이걸 만들어 볼 수는 없을까?”
첫번째 질문은 정말 좋은 질문이었다. 대부분의 사람들은 그냥 불편함을 감소하면서 인생을 살지 이런 질문 조차 하지 않는다. 하지만, 위의 두번째 질문은 ‘아름다운’ 질문이다. 이 질문을 함으로써 쿠퍼씨는 문제의 해결책을 다른 사람한테서 찾지 않고 스스로 그 질문의 오너싶을 갖게 되었다. 쿠퍼씨는 동료 엔지니어와 연구 개발을 시작했고 1973년 4월 3일 그는 세계 최초로 이동전화로 (핸드폰) 다른 사람한테 전화를 걸었다.

이젠 더이상 사용하지 않는 폴라로이드 카메라도 시작은 비슷했다. 뉴멕시코에서 휴가를 즐기던 Edwin Land씨의 3살짜리 딸이 “아빠. 사진을 보려면 왜 기다려야 해요?”라는 질문을 했다. 이 질문은 매우 좋은 질문이었다. 랜드씨는 여기서 “왜 이런 카메라를 다른 사람들은 안 만들지?”라는 질문에서 멈추지 않고, “내가 이 카메라를 만들면 안 되나?”라는 ‘아름다운’ 질문을 하게 되었다. 이 질문을 시작으로 1948년에 최초의 폴라로이드 카메라가 탄생하게 되었다.

세상을 바꾼 대다수의 발명의 시작은 좋은 질문이다 – “왜 이럴까?”
창업가들은 여기서 한발짝 더 나아가 다음의 ‘아름다운’ 질문을 한다 – “내가 이걸 해결할 수 없을까?”

좋은 아이디어가 없어서 창업을 못하고 있다면 멀리서 찾을 필요는 없다. 끊임없이 스스로에게 질문하고 그 해답들을 남이 아닌 내가 찾아보려고 노력해봐라. 질문하는거 자체가 너무 힘들다면 3살의 나로 다시 돌아가보자. 그 순진함과 호기심으로 모든 걸 질문해보자. 그리고 남이 아닌 내가 문제를 해결할 수 있도록 이러한 질문들을 ‘아름다운’ 질문으로 바꿔보자.

<참고서적 = “A More Beautiful Question: The Power of Inquiry to Spark Breakthrough Ideas” by Warren Berger>
<이미지 출처 = “http://blogs.mlmins.com/goodquestion/files/2012/04/good-questions-to-ask-when-getting-to-know-a-guy1.jpg“>