Strong

모르는게 약이다

나는 스트롱벤처스를 2012년도에 존이랑 같이 시작했다. 그땐 둘 다 지금보단 젊었고, 조금 더 무모했고, VC에 대해서 아는 게 별로 없었기 때문에 맨땅에 헤딩이 가능했던 것 같다. 실은 둘 다 이전에 했던 스타트업에서 투자유치를 했기 때문에, 그냥 벤처 펀드 만들어서 여기에 투자(출자) 받는 것도 거의 똑같고, 그냥 하다 보면 되지 않겠냐는, 정말 아무것도 모르는 순진한 생각을 했다. 더 웃긴 건, 순진한 생각에서 멈춘 게 아니라, 이 순진한 생각이 굳은 신념으로 이어졌고, 신념은 행동으로 이어졌다. 그렇게 시작했던 스트롱이 이제 벌써 9살이 되어 간다. 지금도 우린 매일 새로운 걸 배우고 있는데, 초반에는 정말 하루하루가 새로울 정도로 밖에서 보던 VC 산업과 실제 VC 산업은 너무나 달랐다. 그리고 처음 스트롱 시작할 때 VC 산업에 대해서 잘 알고 있었다면, 절대로, 다시 한번 반복한다, “절대로” VC 펀드를 시작하지 않았을 것이다. 너무 힘들고, 복잡하고, 당시 우리같이 투자 경험이 전무한 사람들이 first-time 펀드를 만드는 건 거의 불가능한데, 둘 다 너무 몰랐기 때문에 시작했고, 역시 몰라서 무식했고, 무식했기 때문에 용감했었다. 우리에겐 모르는 게 약이었다.

우리가 투자하는 많은 창업가들이 지금은 본인들이 하는 분야의 전문가이고, 어떤 분들은 그 시장의 일인자이지만, 처음 그 시작할 땐 대부분 그 사업 또는 시장에 대해서는 아무것도 몰랐던 분들이 많다. 그런데 짧은 시간 안에 그 분야에서 아주 오랜 시간 동안 사업을 하던 기존 플레이어들보다 더 빠르고, 더 좋고, 더 싼 서비스를 만들어서 산업을 파괴하면서 잘하는걸 보면, 오히려 이들이 이 시장과 산업에 대해서 전혀 몰랐기 때문에 이게 가능했던 것 같다. 이미 이 시장에서 오래 일을 하던 사람들은 그냥 ‘원래 그런’ 방식대로만 일했고, 새로운 접근 방법에 대해서는 생각도 못 했지만, 이 사업을 새로 접하는 창업가들은 완전히 백지상태에서 시작했기 때문에, 그들이 지금까지 모르는 사람의 입장에서 봤던 문제점을 해결하는데 초점을 맞췄다. ‘원래 그런’ 방식을 이들은 계속 반문하면서, 다른 사업, 다른 시장, 그리고 다른 산업에서 보고 느낀 점들을 이 새로운 시장에 적용하면서, 완전히 새로운 방식으로 문제에 접근하면서 풀어나가고 있다. 이분들에게도 모르는 게 약이 됐다.

그리고 또 다른 측면에서는, 사업을 시작하고 싶지만, 그 시장이나 사업에 대해서 아무것도 모르기 때문에 창업을 망설이는 분들이 있다. 이 분들에게도 하고 싶은 말이, 오히려 모르는 게 더 도움이 될 수 있고, 모르기 때문에 용감할 수 있는데, 그 무식한 용감한 속에서 유식하고 회의적인 사람들보다 훨씬 더 창의적이고 기발한 생각과 행동이 나올 수 있다고 말해주고 싶다. 실은 많은 창업가들이 본인이 하려고 하는 사업에 대해서 아무것도 몰라서 걱정하고 뜬눈으로 밤을 지새는데, 이분들에게 너무 걱정하지 말고 일단 지르라는 말을 해주고 싶다.

기존 산업을 파괴하고, 완전히 새로운 플레이북을 쓰기 위해서는, 원래 그런 너무나 당연한 규칙을 하나씩 깨 부서야 한다. 그리고, 이걸 가장 할 수 있는 건 잘 몰라서 무식한, 그래서 용감한 사람들이다. 모르는 게 약이다.

답은 데이터에 있다

우리 투자사 중 지지틱스라는 스타트업이 있다. 게임에 대해서는 매우 심각한 차민창 대표님이 2016년도에 창업한 회사인데, 게임을 만들거나 퍼블리싱하는 회사가 아니고 전 세계에서 가장 많이 하는 게임 중 하나인 라이엇게임즈의 대표작 LoL(League of Legends)의 데이터를 분석해주는, 게이밍과 이스포츠라는 큰 시장의 스타트업인데, 회사의 정확한 비즈니스는 데이터 분석 플랫폼이다.

LoL은 혼자 하는 게임이 아니라, 마치 야구나 농구처럼 팀원들과 하는 팀 게임이라서 혼자서만 게임을 잘한다고 상대팀에게 이기는 게 아니다. 팀의 승률을 높이기 위해서는 개개인의 실력도 중요하지만, 더욱더 중요한 건 이 개인들의 팀 플레이, 그리고 팀의 우승에 대한 기여도이다. 이렇게 셀 수 없을 정도로 많은 변수가 존재하는 LoL에서 팀의 승률을 높이기 위해서 가장 중요한 건 데이터를 기반으로 만드는 최적의 팀 전략이다. 브래드 피트가 주연한 스포츠 영화의 걸작 머니볼에서 오클랜드 애슬레틱스의 빌리 빈이 데이터를 기반으로 선수를 채용하고, 배치하면서 승률을 높였는데, 지지틱스는 LoL을 위한 머니볼이라고 생각하면 금방 이해할 수 있을 것이다.

몇 년 전부터 이 게이밍 산업을 우린 이스포츠(e-sports)라고 부르기 시작했고, 전통적인 스포츠인 야구나 농구와 같이 자본이 투입되면서, 상당히 큰 시장으로 성장하고 있다. 아직 역사가 짧아서 이스포츠에 대해서 “이게 무슨 스포츠야? 애들 장난이지.”라는 생각을 하는 분들이 많지만, 실제 숫자를 보면, 이미 웬만한 운동경기보다 훨씬 더 많은 사람들이 관람하고 즐기는 종목이 됐다 (되어가고 있는 게 아니라, 이미 됐다). 전통적인 스포츠를 좋아하는 관객은 이제 죽어가는 사람들이고, 이스포츠 관객은 이제 태어나는 사람들인 점을 고려하면, 앞으로 어떤 게 더 큰 시장을 형성할진, 각자의 판단에 맡기겠다.

지지틱스에 대한 자세한 내용은 이 회사의 엔지니어 조민규 님의 글을 참고하면 된다. 6월 기준으로 110만 MAU, 8만 DAU, 그리고 2,200만 PV를 달성하고 있는데, 게임도 아니고 게임 데이터 분석 플랫폼치곤 상당히 높다.

현재 지지틱스에서 좋은 개발자분들을 채용하고 있는데, recruit@your.gg로 연락하거나 로켓펀치의 채용공고를 참고하면 된다. 게임을 좋아하면 더욱더 좋지만, 그렇지 않아도 괜찮다. 중요한 건 데이터로 세상을 바꿔보는 그 도전 자체를 즐기면 된다. 세상의 많은 일이 그렇듯이, LoL도 답은 데이터에 있으니까.

레이저 집중

요새도 초등학교에서 이걸 하는지 모르겠는데, 내가 초등학교 다닐 때는 해가 떠 있으면, 돋보기를 이용해서 빛을 모아서 종이를 태우는 실험을 했다. 빛 에너지, 빛의 굴절, 빛의 집중 등과 관련된 과학의 원리를 이런 재미있는 실험을 통해서 배웠던 기억이 나는데, 우주에 흩어져 있는 햇빛을 이렇게 한곳에 모으면 엄청난 에너지가 만들어진다는 걸 배우고 어린 마음에 굉장히 놀랐던 기억이 난다.

요새 내가 우리 투자사 대표님들에게 집중에 관해서 이야기 할 때 항상 예시로 드는 게 이 돋보기로 종이 태우기 이야기다. 이런 옛날 이야기를 하는 게 어떤 분들이 보면 “라떼는 말이야…” 하는 꼰대 같을 수도 있지만, 사업에서의 집중에 대해서 이야기할 때 이만큼 적절한 비유가 없기 때문에 계속 이 이야기를 한다.

한 가지에만 초집중하는 걸 미국인들은 laser focus라고 한다. 그리고 한 가지만 잘하면 성공한다는건 누구나 다 알고 있다. 돈과 자원이 절대적으로 부족한 초기 스타트업 대표들도 모두 다 머리로는 알고 있지만, 손발로 실행은 항상 잘못 하는 게 이 laser focus이기도 하다. 하나만 제대로 하기도 어려운데, 왜 항상 창업가들은 여러 가지를 하려고 할까? 나도 잘 모르겠는데, 개인적인 생각은, 자신을 너무 믿어서 자신감이 넘쳐흐르면 여러 가지를 다 하는 경우가 있고, 이와 반대로 자신감이 없어서, 어디서 매출이 나오고, 어떤 제품이 잘 될지 몰라서 이것저것 다 하는 경우가 있다.

B2C, B2B, B2G, 하드웨어, 소프트웨어, 등등…가끔 이 모든 걸 다 하는 인원 10명 이하의 스타트업을 만난다. 아니, 가끔이 아니라 이런 회사가 실은 꽤 많다. 하나만 죽어라 해도 잘 안되는 게 사업인데, 이렇게 많은 일을 굳이 하는 이유를 물어보면, 항상 돌아오는 답변은 비슷하다. 겉으로 보면, 달라 보이지만, 실제로 해보면 다 똑같기 때문에 그렇게 회사의 자원을 많이 활용하는 게 아니라는 답을 많이 한다. 또는, 다른 일이긴 하지만, 회사의 핵심은 이 중 하나이고, 나머지는 그냥 자동으로 돌아가기 때문에 핵심이 아닌 5가지 일에는 대표의 시간이나 에너지를 일주일에 하루 정도만 할애한다는 내용과 비슷한 답변을 많이 듣는다.

어떤 사업이 잘될지 모르기 때문에, 일단 많은 걸 하는 창업가의 딜레마는, 이렇게 사업을 하면 사업이 망할 때까지도 어떤 사업이 잘될지 전혀 감을 못 잡는다는 점이다. 여러 가지를 하다 보면, 타이밍이나 트렌드에 따라서 이 중 한 가지가 잘 되는 시점이 오는데, 그러면 그 사업에 집중하고, 또 이게 잘 안되고 다른 사업이 잘 되는 것 같으면, 또 그쪽에 집중한다. 그러면서, 계속 근근이 먹고 사는 걸 반복하는 사이클에 빠진다. 하지만, 그 어느 하나에 집중하지 못 하기 때문에, 그 하나의 분야에서 남들보다 잘 할 수 있는 뾰족함을 절대로 만들지 못하고, 그렇기 때문에 그 분야의 최고가 되지 못해서, 계속 이것저것 벌리기만 하고, 절대로 회사는 발전하지 못한다.

우리 모두 머리로는 알고, 입으로는 말하지만, 손과 발로 실행을 잘 못 하는 게 레이저 집중이다. 스타트업은 더 많은 일을 하는 것보단, 덜 해야지만 성공의 확률을 극대화 할 수 있다고 난 생각한다. 집중의 돋보기가 혼란의 렌즈가 되지 않도록 모두 명심하길 바란다.

브랜드 vs. 양적 플랫폼

우리는 한국과 미국의 이커머스 회사에 투자를 꽤 많이 하고 있다. 그 종류도 매우 다양한데, 에너지바, 자동차 바디킷, 화장품, 서핑 웻수트 등의 자체 제품과 브랜드를 만들어서 소비자에게 직접 판매하는 회사들도 있고, 쿠팡과 같이 남이 만든 제품을 판매하는 마켓플레이스/플랫폼 플레이를 하는 이커머스 회사도 있다.

겉으로 보면, 이 두 부류의 회사가 중간 유통 과정을 생략하고 고객에게 바로 온라인으로 판매하는 전자상거래 회사이지만, 어느 정도의 규모가 생기면서 성장에 대해서 고민하는 시점이 올 것이고, 그 순간이 오면, 조금은 다른 종류의 고민을 해야 한다.

일단 자체 브랜드로 제품을 만들어서 판매하는 회사의 장점은 말 그대로 자체 브랜드가 있다는 점이다. 별거 아닌 것 같지만, 이 플레이를 잘해서 고객의 머리에 남을 수 있는 브랜드를 만들 수 있다면, 굉장히 파워풀한 사업을 만들 수 있다. 사업의 규모가 어느 정도 커지면, 제품의 품질도 중요하지만, 마케팅이 매우 중요해지는데, 이때 강력한 브랜드는 핵폭탄급 무기가 될 수 있다. 고객의 신뢰를 받는 브랜드를 만들어 놓으면, 이후에 만드는 모든 제품을 판매하는 게 상당히 수월해지고, 마케팅 비용은 내려가고 효율은 올라간다. 그리고 이 브랜드 파워가 어느 정도 경지까지 올라가면, 웬만한 경쟁사가 등장해도 절대로 이길 수가 없다.

하지만, 이렇게 자체 브랜드로만 물건을 만들어서 판매하면, 규모의 성장으로 가는 시간이 오래 걸린다. 아니, 엄청나게 오래 걸린다. 운 좋게 1,000억 원 이상의 매출을 만들 수 있는 단일 제품을 만들지 않는 이상, 계속 다양한 SKU를 만들어야 하고, 자기 이름으로 된 브랜드이기 때문에 모든 제품을 직접 기획하고, 제조해야한다. 예를 들면, 자기 브랜드로 화장품을 만드는 이커머스 회사면, 성장을 위해서는 다양한 종류의 화장품을 지속해서 만들어야 하는데, 이게 다 돈이고, 사업 초반에는 돈이 없기 때문에 이렇게 다양한 제품을 만들 수가 없다. 그래서 자체 브랜드를 만드는 회사는 될만한 소수의 제품을 만들고, 판매하면서 견고한 브랜드를 만드는데 많은 노력을 한다. 조금씩 브랜딩은 되지만, 외형적인 매출 성장은 더디고, 여기서 많은 창업가들이 딜레마에 빠진다. 투자를 계속 받아야하는데, 이 정도 성장으로는 좋은 조건에 투자를 못 받기 때문이다.

남의 제품을 판매하는 플랫폼 회사들은 약간 다른 고민을 한다. 똑같은 화장품을 예를 들어보면, 시장에는 수백만 가지의 화장품 SKU가 존재하기 때문에, 이 제품들을 모두 플랫폼 안으로 입점시키면 된다. 그리고 이렇게 많은 제품을 판매하기 때문에 단시간 내에 외형적인 성장이 가능하지만, 플랫폼의 비즈니스 모델은 수수료이기 때문에, 1,000억 원의 거래가 발생해도 회사에 떨어지는 실제 매출은 5% 미만인 경우가 많다. 그리고 남의 제품을 가지고 하는 플랫폼 사업은 진입장벽이 상대적으로 낮다. 나보다 더 돈이 많으면, 더 많은 남의 제품으로 사업을 할 수 있고, 더 많은 돈을 태워서 마케팅을 할 수 있기 때문이다. 그리고 이런 플랫폼은 명확한 브랜드를 만드는 게 힘들다. 종합 상사같이 워낙 많은 제품을 판매하기 때문에, 소비자의 머리에 남을만한 확고한 브랜딩을 하는 게 쉽지 않다.

이게 맞고, 저게 틀렸다고 이야기하기 위해서 이 글을 쓰는 건 아니다. 비즈니스에는 정답은 없고, 그냥 그때그때 내부, 외부 상황에 맞춰서 유연한 전략을 기반으로 실행하면 된다. 하지만, 내 경험상, 자체 브랜드로 사업을 하는 창업가들은 어느 시점에서는 폭발적인 양적 확장을 해야 하는데, 계속 자기만의 강력한 브랜드로 이 성장을 만드는 건 쉽지 않다는 점을 깨달을 것이다. 계속 자체 브랜드를 고집할 것인지, 플랫폼 전략도 고려할 것인지, 많이들 고민한다. 반대로, 플랫폼 사업을 하는 창업가들은 어느 시점에서는 양적 확장만이 중요한 건 아니라는걸 깨달을 것이다. 마진율도 높고, 누구나 다 아는 그런 나만의 강력한 브랜드를 만들 것인지, 이 또한 많이들 고민한다.

물론, 잘 버티면서 이 순간에 좋은 결정을 한다면, 자체 브랜드만으로 엄청난 성장을 만들 수 있고, 플랫폼 자체가 너무 견고해져서, 이 자체가 강력한 브랜드가 될 수가 있다.

독립적 사고

대기업에서 사내 벤처 프로그램을 운영할 때 가끔 나한테 연락이 온다. 수십 년 또는 수백 년 동안 같은 비즈니스를 하면서 잘 먹고 잘살아왔던 대기업이 그동안 축적된 통찰력과 지식으로는 도저히 이해할 수 없는 시대의 변화에 민감하게 대응하기 위해서 이런 사내 벤처 프로그램을 생각하거나, 이미 시작한 경우가 요새 자주 보인다. 이들은 투자팀을 만들어서 외부 스타트업에도 투자하지만, 본인들의 가장 중요한 자산인 직원들로부터 좋은 아이디어를 수집하고, 창업하는 분위기를 만들어 전반적인 조직의 혁신을 만들려고 노력하고 있다.

과거에는 나도 이런 프로그램 담당자와 몇 번 이야기했고, 사내 벤처 프로그램의 심사위원 또는 어드바이저로도 참여한 적도 있었다. 뭐, 대기업이 하는 대부분의 이런 프로젝트가 잘 안 되는데, 이런 사내 벤처 또는 아이디어 공모전 프로그램도 마찬가지로 잘 안 된다. 그래도 간혹 그 안되는 프로그램 중에서도 아주 기발한 아이디어가 나오거나, 회사에서 하지 말라고 한 걸 직원이 몰래 실행을 했는데 큰 성공을 거두는 경우가 있다. 이분들과 나중에 이야기해보면, 이런 프로그램을 계기로 아이디어가 나오긴 했는데, 상사와 모든 동료들로부터 부정적인 피드백을 받았다고 한다. 여기서 멈췄으면 이런 아이디어가 실행되지 않았을 텐데, 이분들은 “이걸 하면 회사에서 짤리지 않을까?”라는 각오를 하고 두려움 반, 설렘 반으로 프로젝트를 밀어붙였고, 이게 큰 성공을 거둔 경우가 많았다고 한다. 그 정도로 남들이 봤을 때 말도 안 되고, 잘 안 될 것 같은 사업이었다는 말이다.

우리가 투자하는 창업가들도 다 이런 성향을 가진 분들인 것 같다. 너무나 crazy하고 이상한 아이디어라서 과연 이런 걸 해도 될까, 또는 이렇게 해도 될까 하는 두려움을 갖고 창업을 할 정도로 주위 사람들로부터 – 심지어 본인 가족들로부터 – 인정을 받지 못했지만, 자신을 믿고 밀어붙여서 스트롱한테 투자도 받고 여기까지 올 수 있었던 것이다.

Consensus thinking이라는 말이 있다. 말 그대로 모든 사람이 일반적으로 동의하는, 같은 방식으로 생각하는 방법이다. 이런 사고 또는 의사결정 방법이 도움이 되는 경우도 있지만, 변화를 가져오고 싶어 하는 창업가는 이렇게 생각해서는 절대로 성공할 수 없다. 위에서 말 한대로, 회사원이라면 “이걸 회사에서 하면 나 짤리는거 아냐?”라는 두려움이 생길 정도로 남들이 말리는 걸 해야지만 성공할 확률이 커지고, 창업가도 “이렇게 해도 될까? 나 미친놈으로 보지 않을까?”라는 고민을 한 번 정도는 하게 하는 그런 아이디어로 창업을 해야지 잘되면 크게 잘 될 수 있다. 즉, 모두가 일반적으로 동의하는 방식이 아닌, 나만의 독립적 사고를 해야 한다.

오늘도 모두가 consensus thinking이 아닌, independent thinking을 많이 하는 하루가 되길.

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