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지친 영혼을 위한 조언

인간은 기계가 아니다. 기계도 같은 부위에 지속적인 힘을 가하면 피로도가 누적되고, 결국 부러지는데, 사람은 아무리 체력과 정신력이 강해도, 반복된 스트레스나 고통이 지속해서 가해지면, 어느 순간 반드시 부러진다. 그리고 한 번 부러지면 회복하는 데 오랜 시간이 걸린다. 특히, 그게 뼈가 아니라 정신이면 더 많은 시간이 필요하다.

창업을 통해 꿈을 현실로 만드는 건 대부분 사람이 상상만 하는, 상당한 용기와 결단이 필요한 신념의 도약이다. 이 힘든 결정을 하는 모든 창업가는 의지가 상당히 강한 분들이다. 하지만, 이런 분들도 한 번도 칭찬을 받지 못하고 수십번, 많게는 수백 번 거절당하면 심리적으로 위축되고, 스스로에 대한 의구심이 들게 마련이다. 내 인생은 내가 책임진다면서 야심 차게 창업했지만, 그 누구도 이 비즈니스를 인정해주지 않고, 수많은 투자자한테 욕만 먹고, 거절당하면, “내가 가는 길이 틀렸나?” 또는 “내가 그렇게 무능한 인간이었나?”라는 의문을 갖게 된다. 그리고 이 의문은 또 다른 의문을 낳고, 이런 악순환이 반복되면서 창업가는 자괴감에 빠지면서 매사에 자신감을 상실하게 된다. 한국 스타트업 커뮤니티에도 이런 지친 영혼들이 많다.

얼마 전에 이런 지친 영혼을 만났다. 미팅하면서 계속 내 눈치를 보는 느낌을 받았고, 계속되는 내 질문에 대해 미리 준비나한듯, 내가 듣고 싶어 하는 모범답변만 기계적으로 나열해줬다. 이런저런 이야기를 하다가 내가 이 서비스는 방향을 조금만 다르게 잡아보면 정말 가능성이 많은 제품으로 성장할 수 있을 거 같다는 말을 하자 대표이사가 갑자기 울컥했다. 이 분의 이야기를 들어보니, 한 3년 이상 비즈니스를 하면서 수백 명의 투자자를 만났지만, 자신들이 가고 있는 길에 대해서 긍정적인 이야기 하는 걸 너무 오랜만에 들어서 기분이 짠했다고 한다. 만나는 사람마다 “그게 되겠어?” , “너희 같은 팀이 감히 그 회사를 따라잡아?” , “좋은 학교 나와서 고작 이건가요?” , 뭐 이런 비난만 받다 보니 자신도 모르게 창업 초기의 그 패기와 자신감은 사라지고, 그 자리를 소심과 자괴감이 대체하면서 이제는 내가 하고 싶은 이야기가 아니라 투자자가 듣고 싶어 하는 말만 해야겠다는 생각을 하고 투자자 미팅에 참석한다고 했다.

참 안타까웠다. 회사가 생존하기 위해서는 투자가 필요하다. 그래서 이 분을 내가 이해하지 못하는 건 절대로 아니다. 하지만, 나는 이 창업가한테 초심으로 돌아가서 왜 이 힘든 창업의 길을 택했는지를 다시 생각해보라고 했다. 분명히 내가 믿는 비전이 있고, 내가 만들고 싶은 제품이 있어서 이 길을 선택했을 것이고, 절망적이지만 아직도 이런 나의 초심을 믿고, 우리 팀이 제품을 만들 수 있다고 믿는다면, 투자를 받기 위해 사업을 하지 말고, 내가 하고 싶은 사업을 위한 사업을 하라고 했다. 이런 자신감이 있다면, 투자자가 듣고 싶어 하는 이야기를 하기보다는, 나와 우리 사업 이야기를 있는 그대로 할 수 있어야 하고, 투자자를 나의 이야기 안으로 끌어올 수 있어야 한다. 그걸 하지 못하면 투자도 없고, 이 비즈니스를 해야 하는 이유도 없는 것이다. 실은, 많은 투자자도 창업가의 이런 태도를 원한다. 왜 이 비즈니스에 투자를 해야 하는지 창업가는 투자자를 설득할 수 있어야지, 투자자가 듣고 싶어 하는 이야기에 오히려 창업가가 설득당하는 건 바람직하지 않다. 남이 나의 비즈니스에 대해서 정의한 프레임 안에서 움직이는 소신 없는 창업을 할 바에야 그냥 남의 밑에 들어가서 일하는 게 더 현명하다.

영혼이 지칠수록, 더욱더 자신감을 가져야 한다. 투자자들의 질문에 쫄지말고, 그들의 취향에 맞추려고 하지 말고, 있는 그대로 내 사업을 해라. 어차피 이건 내가 하는 거지, 남을 위해서 하는 비즈니스가 아니지 않냐.

아름다운 현역

roger federer개인마다 취향은 다르지만, 테니스를 좀 아는 분들은 로저 페더러가 역사상 가장 위대한(GOAT=Greatest of All Time) 테니스 선수라는 사실에 이의를 제기하진 않을 것이다. 하지만, 프로페셔널 운동은 기본적으로 체력이 따라와 줘야 하고, 신체 능력은 나이가 들면서 약해질 수밖에 없다. 현대 테니스와 같이 격렬한 스포츠에서 35살이란 나이는 거의 할아버지라고 할 수 있는데, 올해 첫 번째 그랜드슬램인 호주오픈에서 나달과 페더러 두 노장이 결승전을 치렀고, 여기서 페더러가 이기면서 생애 18번째 그랜드슬램 우승 타이틀을 거머쥐는 대기록을 달성했다. 35살 나이에 그랜드슬램 챔피언 타이틀 그 자체가 감동이었지만, 실은 나를 더욱 감동하게 했던 건, 준결승 승리 이후, 결승전에 임하는 각오와 소감에 대해서 한마디 해달라고 했던 기자한테 페더러가 했던 말이다.

“제 나이 올해 35살입니다. 실은 이 스포츠에서는 이제 은퇴할 나이죠. 저랑 같이 테니스에 입문한 대부분의 동료 선수들은 이제 은퇴해서 다른 삶을 살고 있고, 실은 저랑 개인적으로도 친하고, 같이 프로 테니스를 시작한 앤디 로딕 선수는 얼마 전에 명예의 전당에 들어갔죠. 나 혼자서 계속 테니스를 하고 있다는 게 기분이 좀 묘했어요. 좀 외롭다는 생각도 들었고요. 그런데 저는 테니스 선수이고, 이 스포츠를 정말 사랑합니다. 다행히 부상이 별로 없어서 앞으로 계속 오래 할 수 있을 거 같고요, 몸이 허락하는 한 계속 공을 칠 겁니다.”

실은 나이 든 스포츠 선수 중 페더러 같이 프로투어에서 성적이 좋은 사람은 거의 없다. 몸으로 하는 거라서 어쩔 수 없는 거 같다. 그래도 많은 나이 든 선수들이 그냥 은퇴해서 편안하게 살아도 되지만 평생 하던걸 계속하고 싶고, 스포츠 자체를 사랑하기 때문에 현역에서 활동하고 있다. 우리는 이런 사람들을 진정한 프로페셔널이라고 한다.

벤처에서도 비슷한 분들이 있다. 어떤 VC는 old founder한테는 절대로 투자하지 않는다는 원칙을 가지고 있는데, 비즈니스도 결국 체력 싸움이고, 나이가 들고 경험이 많아질수록 ‘꼰대’ 성향이 강해지기 때문이라는 이유도 있다. 이분들의 주장을 이해하지 못 하는 건 아니지만, 그래도 나는 나이가 있는 분들이 계속 창업에 도전하면서 자신의 한계를 극복하고 실행하는 걸 보면 손뼉을 쳐주고 싶다. 나도 이제 43살인데, 솔직히 20대에 뭔가를 시작하는 거랑 30대, 40대에 새로운 도전을 하는 거랑은 마음가짐과 태도 자체가 완전히 다르다. 일단 체력이 약해지면서 정신력도 좀 약해지는 거 같고, 여기에 책임져야 할 가족이 생기면 본능적으로 새로운 시도에 대한 겁이 많아진다. 그래서 40대가 넘으면 많은 분이 “이젠 고생 좀 덜하면서 살아야지” 라는 생각을 한다. 창업하거나, 초기 스타트업에서 일하는 걸 꺼리는데, 이에 대해서 뭐라 하는 사람은 없을 것이다.

하지만, 나이와 체력과는 상관없이 뭔가 새로운 걸 계속 시도하는 노장 현역들도 있다. 나는 로저 페더러 인터뷰를 보면서 우리 투자사 타파스미디어의 김창원 대표 생각이 났다. 김창원 대표는 나랑 동갑내기이다. 실은 전에 창업한 회사를(테터앤컴퍼니) 구글에 매각하면서 괜찮은 exit을 해서, 다시 맨땅에 헤딩하면서 그렇게 치열하게 살지 않아도 되지만, 지금 거의 5년째 고생하면서 매일 새로운 도전을 하고 있다. 본인이 창업가이고, 잘 하는게 창업이고, 뭔가 새로운 걸 시작하고 만들어 가는 걸 진심으로 좋아하기 때문에 가능한 일이라고 생각한다. 진정한 프로다.

나이와는 상관없이, 건강이 허락하는 한 계속 창업에 도전하고 있는, 그리고 앞으로 도전할 현역들 화이팅이다.

<이미지 출처 = http://k8onationsports.sportsblog.com/posts/2068468/tennis–roger-federer–the-greatest-athlete-in-the-past-20-years.html>

마이너스 자신감

believe-in-yourself-218323-1024x576설 연휴라서 계속 늦게 자고 늦게 일어나서, 오늘은 특별한 글감이 없어서 과거에 쓴 포스팅들을 기반으로 최근에 생각한 내용에 대해서 몇 자 써보겠다. 모든 창업가는 다르므로, 누군가 나에게 창업가들의 공통점에 관해서 물어본다면, 한참 생각을 해야 할 거 같다. 그런데 굳이 공통점을 찾아본다면 ‘자신감’이 아닐까 싶다. 대부분 창업가는 나름 능력 있는 분들이라서, 그냥 큰 고민 없이 편하게 살 수도이지만, 굳이 본인이 하고 싶은 일을 하기 위해서 자신의 길을 가는 분들인데, 이게 스스로에 대한, 그리고 하고자 하는 비즈니스에 대한 자신감이 없으면 하기 쉽지 않기 때문이다. 그런데 이 자신감이란 건 유효기간이 있다. 즉, 사업 초기에는 자신감이 충만하지만, 실제 제품을 만들고, 고객과 시장을 알아가면서, 투자자들과 만나면서, 높디높은 현실의 벽에 부딪히면서 스스로에 대한 자신감이 서서히 고갈된다. 결국, 창업 초기의 그 패기 넘치던 창업가는 찾을 수가 없고, 자신감이 바닥까지 떨어지다 못해, 땅밑으로 들어가 버린 마이너스 자신감과 자존감에 허덕거리는 불확실한 창업가만 남게 된다.

초기 예상대로 성장하는 비즈니스는 없으므로, 실은 모든 창업가가 이런 마이너스 자신감을 어느 시점에서는 경험하게 된다. 나도 경험해봤고, 우리 투자사들도 모두 다 이런 과정을 거치면서, 자신을 추스르면서 현실과 싸우고 있기 때문이다. 실은 이럴 때일수록 자신을 더 믿으면서 버티고, 앞으로 나가야 하는데, 인간이기 때문에 어쩔 수 없이 나약해지면서 나만이 목소리를 상실하게 되고, 다른 곳을 기웃거리게 된다. (나도 직접 경험해본) 이 시점에서 주로 볼 수 있는 게 바로 지나치게 남들한테 내가 하는 모든 일에 대한 동의를 구하고, 남들이 하는 말에 심하게 휘둘리는 현상인 거 같다. 자신 있게 시도했던 일들이 결국 실패했고, 이로 인해 스스로에 대한 자신감이 떨어지고, 하는 일에 대한 두려움과 의구심이 계속 발생하니까 조금이라도 마음의 위안을 얻고자 새로운걸 벌리기 전에 전에 주변 분들의 동의를 구하려고 한다. 그리고 문제점들을 우리 내부에서 찾기보다는 자꾸 외부에서 찾으려고 한다.

이럴 때일수록, 얇아진 귀를 다시 두껍게 만들고, 창업 초기의 마음가짐과 자신감을 하나씩 다시 주어서 체력과 정신력을 재무장해야 한다. 마이너스 자신감을 플러스로 만들어야 한다. 그렇지 않으면, 자신의 의지와 생각과는 달리 남이 하는 말에 의해서 비즈니스를 하다가 시간과 돈 낭비하고 망하는 경우가 발생한다. 이 비즈니스를 계속 할 의지가 있다면, 스스로 최면을 걸 필요가 있다. 내가 하는 비즈니스에 대해서 나만큼 잘 아는 사람은 없다. 만약에 남들이 내 비즈니스에 대해서 더 많이 알고 있다 생각한다면 그 비즈니스는 하지 않는 게 좋다. 남이 뭐라던 그냥 묵묵히 내 비즈니스만 하면 된다.

Believe in YOURSELF. 왜냐하면, 나마저도 나를 믿지 않으면, 이 세상에 나를 믿을 사람은 한 명도 없다. 이거 너무 비참하고 초라하지 않나?

<이미지 출처 = http://www.amplifiedradio.net/3-ways-believe-no-one-else/>

자전거 배우기

나도 파트너로 활동하고 있는 프라이머의 10기 데모데이가 1월 19일 건설회관에서 성황리에 진행됐다. 실은 5분 안에 어떤 팀이, 어떤 문제점을, 어떤 솔루션으로 해결하는지 설명하는 건 쉽지 않다. 이번에 발표한 19팀 모두 짧은 시간 동안 적은 돈으로 열심히 제품을 만들고, 시장의 반응을 테스트하면서, 항상 꿈꿔왔던 꿈을 현실로 만들고 있는 실행가들이다. 꿈을 현실화하는 이 과정을 5분 안에 압축, 발표하기 위해서 모두 나랑 같이 3번의 리허설 시간을 가졌다. 어떤 대표는 청중을 압도하는 타고난 발표가 이지만, 대부분 무대 공포증에 시달리는 초기 사업가들이다. 데모데이 때마다 느끼는 건데, 발표 당일이 되면 나는 항상 조마조마하지만, 모든걸 직접 부딪히면서 해결해야 하는 창업가라서 그런지, 다들 실전에는 매우 강한 프라이머 팀들이다.

일 년에 두 번 하는, 매번 같은 포맷으로 진행되는 데모데이 행사이지만, 그 현장을 지켜보고 있자면 항상 흥분되고, 짜릿하다. 19팀 중 나는 3개의 팀과 약 3개월 동안 매주 만나면서 집중적으로 같이 일할 수 있는 특권을 누릴 수 있었는데, 대표이사들이 많이 배웠고, 감사하다는 말을 나한테 항상 한다. 그런데 내가 말하고 싶은 건, 실은 이 팀들이 나한테 뭘 배운 거보다는 내가 이 팀들한테 배운 게 훨씬 더 많다는 것이다. 전반적인 비즈니스 경험은 프라이머 스타트업보다 내가 조금 더 많고, 대부분 대표이사보다 내가 더 많은 분야에서 다양한 시행착오를 했다고 생각하지만, 투자를 더욱 많이 할수록 생기는 편견과 고정관념, 그리고 나이가 들수록 급증하는 변화와 새로운 시도에 대한 두려움과 귀찮음을 극복하는 방법을 나는 프라이머 회사들한테 배우기 때문이다. 우리 아버지도 이런 행사를 좋아하셔서 10기 데모데이에도 오셨다. 복잡한 비즈니스들도 있어서 피칭을 모두 다 이해하시지는 못했지만, “이런 행사에 오면 늘 젊어지는 느낌이다”라는 문자를 보내주신 걸 보면, 위에서 내가 말한 것과 비슷한 생각과 영감을 받으신거 같다.

최근에 우리보다 더 복잡한 투자를 하는 선배가 “기홍아, 너도 어서 펀드 규모를 키워서, 재무제표도 좀 보고하는 투자를 해야지.”라는 말씀을 하셨다(프라이머나 스트롱이 투자하는 초기 단계에서는 재무제표가 큰 의미가 없다. 매출도 없고, 비용이라곤 월급밖에 없는 초기 스타트업들의 재무제표를 볼 필요가 별로 없고, 실은 나는 재무제표를 봐도 잘 이해하지 못한다). 대부분의 VC가 시간이 지나면서 투자를 더 많이 하면, 펀드 규모를 키우고, 투자 규모도 키우고, 투자인력도 더 늘린다. 그런데, 솔직히 나는 시간이 지날수록, 그리고 투자를 더 많이 할수록, 작은 규모의 펀드를 운용하면서, 계속 초기투자를 하고 싶은 마음이 강해진다. 복잡한 걸 싫어하고, 많은 사람을 관리하는 걸 싫어하는 성격 때문일 수도 있겠지만, 나는 아무래도 초기기업들과 밀착하게 일하면서 같이 성장하는걸 즐기는 거 같다. 한국으로 온 후에, 이런 걸 부쩍 많이 느끼고 있다.

자전거 처음 배울 때를 모두 기억할 것이다. 중심을 못 잡고, 넘어질까 봐 무서워서, 보조 바퀴를 이용하다가, 조금 자신감이 생기면 보조 바퀴를 제거하고 뒤에서 누군가 자전거를 잡아준 상태에서 앞으로 천천히 나아간다. 그러다 어느 순간에 자전거를 뒤에서 잡아주던 손을 놓고, 스스로 페달을 열심히 밟으면서 전진한다. 아마도 뒤에서 자전거를 살짝 잡아주는 이 역할이 나한테는 큰 보람을 주는 거 같다. 실은, 손을 놓자마자 바로 꽈당 넘어지는 자전거들이 더 많은데, 그러면 다시 잡아주면 된다. 반면에, 어떤 자전거들은 손을 놓자마자 엄청나게 빠른 속도로 나아간다.

It’s all good.

The Startup Bible – 2016 정리

작년부터, 12월 마지막 주에는 올 한 해 쓴 글들에 대해 정리를 하는 시간을 가져보고 있다.

2016년에 난 101개의 포스팅을 올렸는데, 이는 3.6일에 한 번씩 블로깅을 한 셈이다. 101개의 포스팅을 읽기 위해서 The Startup Bible 블로그를 방문한 분은 총 311,236명이다. 월평균 25,936명이 방문을 한 셈이다.

2016년도에 가장 많이 읽힌 글들은? 여기 그 Top 10을 공개한다:

1/부의 창출 vs. 부의 대물림
2016년 첫 번째 포스팅인데, 5만 명 이상이 읽었다. 그런데 이 글을 내가 올린 후 며칠 뒤에 KBS와 SBS 9시 뉴스에 같은 내용이 방송되어서 참 재미있었다

2/한국인들의 7가지 실수
6년이 넘었는데도 꾸준히 읽히는 all-time 베스트/스테디 글이다. 실은 글보다도 댓글들이 더 재미있고 자극적이다. 6년이 지난 지금 읽어봐도 대한민국의 상황은 별로 변한 게 없는 거 같다. 나는 아직도 뉴스에서 기자들 이메일 주소를 보면 손발이 오그라든다

3/비트코인 요새 괜찮나?
2016년은 비트코인에 좋은 한 해였다. 망할 거라는 회의론자들을 비웃듯이 비트코인 가격은 $900을 넘었고, 나는 개인적으로 비트코인 가격이 1억 원을 돌파할 것으로 생각한다

4/남들 앞에서 말을 잘 할 수 있는 11가지 기술
회사원들과 학생들이 많이 읽는 글이다.

5/스톡옵션 개론
아직도 많은 분이 실제 주식과 스톡옵션의 차이를 잘 모르는데, 이 글이 그나마 이 차이를 쉽게 설명하고 있으므로 많이 읽히지 않았나 싶다

6/당신이 누굴 아는지 난 관심 없다
내 개인적인 짜증 때문에 올린 포스팅인데, 다른 분들도 비슷한 생각을 하는 거 같아서 스스로 위안으로 삼았던 기억이 새록새록

7/조용히 일하기
이 글도 그냥 내 개인적인 생각이 많이 반영되었는데, 다른 분들도 비슷한 생각을 하는 듯

8/나의 힘들었던 영주권 경험
이 글이 많이 읽힌 건 참으로 의외이다. 영주권 때문에 고생한 분들이 많아서인지, 개인적으로도 많은 문의가 왔었다

9/비트코인 가격 앞으로 어떻게 될까?
3번의 ‘비트코인 요새 괜찮나?‘와 연관이 있는 거 같은데, 이때만 해도 비트코인 가격이 $700을 왔다 갔다 했는데, 올해 $1,000을 돌파할 기세이다

10/운동선수들로부터 배우는 슬럼프 극복 방법
많은 현대인이 – 특히 벤처에 종사하는 분들 – 스트레스와 우울함에 시달리고 있다. 나 또한 불안과 스트레스를 태생적으로 가지고 있는 직업 전선에 종사하는 일인으로 쓴 글이다.

이상 올해 가장 많이 읽힌 글 10개였다. 올해는 아주 꾸준히, 너무 서두르지도 않고, 그렇다고 너무 느긋하지도 않게, 일주일에 2개의 글을 써서 매주 월요일과 목요일 포스팅을 했다. 본질과는 상관없는 잡음으로부터 자신을 차단하고, 생각하고, 정신을 맑게 할 수 있는 블로깅을 내년에도 계속해볼 계획이다.

Happy New Year!

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